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辣椒:令人痛并快樂著的食物為何風靡全球?


Carolina Reaper
這種卡羅來納死神辣椒生長在南卡羅來納,號稱是世界上最辣的辣椒。 ©PuckerButt Pepper Company

去年,一名男子被送到美國一家醫院的急救室,當時該名男子的症狀是頭部和頸部劇烈疼痛,並伴有乾嘔。

醫生迅速給這名男子作了CT掃描、尿檢、測量血壓等一系列的檢查,最後得出結論是,他並不是中毒或是感染了什麼神秘的疾病。原來,這是他吃了世界上最辣的辣椒所導致的。

這種辣椒號稱卡羅來納死神(Carolina Reaper),它比墨西哥的哈拉貝紐辣椒( jalapeno pepper)辣度高出275倍。

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這名34歲的男子在參加一項吃辣椒比賽時,決定“嘗試”一下卡羅來納死神, 結果就出現了以上的狀況。

辣椒導致他大腦動脈血管狹窄,因此出現霹靂性頭痛。幸運的是,當辣勁過去了,他的症狀出現緩解,一切都恢復了正常。

Man struggling to eat chillies
吃辣椒比賽越來越流行。 ©Getty Images

雖然這可能是一個極端例子,但是,全世界有數百萬,甚至上億人經常食用辛辣食品,無辣不歡。

吃辣椒時,我們會感到舌頭和口腔的劇烈灼熱感,或是產生胃痛。當然,有時還會產生更嚴重的後果。

但是,人們為什麼對食辣如此熱衷呢?

這也許不是一句話就能解釋的。首先,人類食用辣椒的歷史已經有數千年了。

而全球生產辣椒的數量也在日益增長,從2007年的2700萬噸上升到2018年的3700萬噸。

進化本能?

根據市場調研公司 IndexBox的數據顯示,我們每個人去年平均吃掉近5公斤的辣椒。如果按每隻辣椒平均重20克的話,意味著250只辣椒。

Graphic showing chilli power
從上到下,最辣辣椒排名。左邊為辣椒種類;右邊為辣度。測量辣椒辣度單位為史高維爾指標(Scoville heat unit]。讀數越高越辣。

而從國家來看,有些國家似乎更能吃辣。

例如,在土耳其,人們平均每天吃掉86.5克辣椒,佔世界首位。墨西哥為50.95克,排在第二位。

人們為什麼這麼喜歡吃辣呢?

這裡的原因很複雜,可能與人類尋求刺激的心理以及與進化本能的博弈有關。

Farmers with chillies
2018年,全球辣椒產量高達3700萬噸。 ©Getty Images

聰明的辣椒

辣椒中含有辣椒素,辣椒素決定辣椒的辣度。在辣椒進化過程中辣椒素也在不斷演變。

科學家發現,辣椒正在隨著時間的推移變得越來越辣。辣椒植物這樣做是希望阻止被昆蟲和哺乳類動物吃掉。

然而,即使這樣,並沒有阻礙鳥類吃食辣椒植物。

Parrot eating a chilli
鳥類不怕辣 ©Getty Images

美國亞利桑那大學研究人員發現,哺乳動物的消化系統能夠分解種子,並阻止其發芽。

但鳥類就不同了。種子可以經過它們的消化道絲毫無損,鳥類的糞便可以幫助辣椒種子發芽,長成新的植物。

辣椒中的辣椒素似乎成功地阻止了哺乳類動物,但為什麼卻對人不起作用呢?

Chilli eating contest in Hanghzou
杭州的吃辣椒比賽。 ©Getty Images

人類在進化過程中,往往把苦味跟有毒聯繫起來,它是人類進化生存機制的一部分。

但是,人類卻是唯一吃辣椒的哺乳類動物,原因何在呢?

一種理論是, 辛辣食物有抗菌(antibacterial)和抗真菌(antifungal)的特點。

人們意識到辛辣食物不容易腐爛。

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這一假設是由美國康奈爾大學的生物學家詹妮弗·比靈(Jennifer Billing)和保羅·謝爾曼(Paul W.Sherman)於1998年提出的。

他們分析了來自36個國家上千種傳統肉食菜譜後發現,越是熱帶國家所使用的香料和辣味調料越多。由於天氣原因,熱帶國家的食品更容易變質。

Plate of tacos
我們祖先愛辣或許跟怕自己食物中毒有關。 ©Getty Images

兩位研究人員解釋說,越是天氣炎熱國家,肉菜食譜中所用的辛辣調料種類越多。而溫度比較涼爽的國家只用幾種香料,或是根本不用。

這些熱帶國家包括:泰國、菲律賓、印度、馬來西亞等。而像瑞典、芬蘭和挪威則正好相反,他們用辣較少。

謝爾曼說:“我相信食譜記錄了我們與寄生蟲之間共同進化的歷史。微生物正在與我們爭奪相同的食物。”

謝爾曼補充說,我們對食物進行曬乾、烹調、煙熏、醃製以及添加辣椒等香料都是防止我們食物中毒的手段。

另一名食品專家奧康納(Kaori O'Connor)還提供了另外一種解釋。

Chilli processing plant in Turkey
土耳其是辣椒消費大國。 ©Getty Images

她表示,幾個世紀以來,就像甘蔗和土豆一樣,辣椒也不被歐洲人所知。但自從歐洲探險者抵達美洲,打開商路以後,辣椒就開始傳遍了全世界。

歐洲探險者把辣椒帶回了歐洲。

全球各地的人們也很快接受了這種刺激味道,包括中國、印度和泰國。

奧康納表示,在那之前歐洲的食品味道可能很平淡單一,辣椒就像糖一樣提高了食品的味道。

心理刺激

但是,還有一種理論認為人們之所以愛吃辣椒跟追求刺激的心理有關, 就像今天我們喜歡做過山車和跳傘這樣的驚險運動一樣。

Chilli plant
辣椒之所以辣食為了避免被吃掉。 ©Getty Images

這一理論是由美國賓西法尼亞大學心理學教授羅津(Paul Rozin] 提出來的。

正如前面所說,絕大多數的哺乳類動物是不吃辣椒的。

根據羅津的試驗,人們不斷嘗試吃最辣的辣椒,直到他們受不了為止。

同時,羅津教授讓接受試驗的人們選擇自己最喜歡的辣椒,他們往往選擇自己所能忍受得了的最辣的辣椒。

羅津教授表示,我們的大腦意識到我們其實沒事,儘管我們身體已經出現了被辣得受不了的反應。

這就好比我們喜歡看恐怖片一樣。

Woman eating chilli
我們喜歡食辣是為了追求刺激嗎? ©Getty Images

男女有別

生活中,有人特別能吃辣,另外一些人就不行。當然,這其中的原因各有不同。

但就男女性別而言,男性似乎更嗜辣。

食品專家伯恩斯(Nadia Byrnes)就兩性對辛辣食物的反應進行了研究。

她發現,男性更受外部因素的驅使。他們通常會選擇更辣的辣椒。

與此同時,女性更注重辣椒本身給自己身體帶來的感性衝擊。

比如,伯恩斯觀察到,在墨西哥辣椒的消費量與力量、膽大以及男性個性特徵緊密相連。

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